Interruptores ocultos en la mente

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El caso de adicción de dos hermanos gemelos llega a manos del doctor Eric J. Nester, profesor de neurociencia del Instituto Friedman de Nueva York.

Los dos tontearon con las drogas durante su época universitaria. Uno de ellos pudo abandonarlas con cierta dificultad. Por otro lado, su hermano se adentró poco a poco en el mundo de la adicción, terminando por convertirse en un ejemplo clásico de cocainómano.

¿Es posible que una adicción a las drogas afecte de forma diferente a dos personas con idéntica carga genética?

El doctor Nester, estudió el caso con detenimiento, poniendo de manifiesto mecanismos ocultos en nuestro ADN. Señales epigenéticas en nuestro cerebro activan enfermedades mentales o adicciones.

La epigenética es una rama de la biología encargada de estudiar el conjunto de reacciones y procesos bioquímicos que modifican la expresión del material genético.

Factores ambientales, alimentarios, etc. alteran la lectura del código genético, activando o desactivando interruptores en tu mente. Actualmente se trabaja desde el MIT, entre otras instituciones, en el Proyecto del Mapa Epigenómico. El siguiente paso tras la secuenciación del genoma humano.

La epigenética supone un avance en el estudio de la relación entre genes y medio ambiente. El entorno interactúa con nuestro ADN pudiendo afectar al curso de nuestra vida.

No solo nuestra vida, también la tu descendencia.

Los factores ambientales o la experiencia adquirida son, a día de hoy, variables a considerar dentro del estudio genético, siendo estas las causantes de alteraciones a niveles epigenéticos. Las modificaciones epigenéticas, en lugar de producir alteraciones en la estructura de los genes, como ocurre en las mutaciones, marcan a los genes alterando su actividad. Esta puede perdurar de por vida.

El doctor Nester, se centra en tratar de comprender el proceso de adicción a las drogas o qué efectos sobre el comportamiento genera el estrés crónico.

Este tipo de circunstancias generan cambios epigenéticos que pueden modificar la resiliencia de un individuo de cara a sufrir una depresión u otros trastornos psiquiátricos.

Con l adicción a la cocaína, se ha demostrado que actúa sobre el área de recompensa del cerebro. Al consumirla el individuo experimenta una sensación de euforia transitoria.

El consumo de cocaína afecta al núcleo accumbens, provocando un desequilibrio epigenético. En un estado normal, este área del cerebro silencia los genes encargados de la recompensa, sin embargo, la cocaína los mantiene activos.

La depresión es una de las enfermedades que más afectan al comportamiento a largo plazo. No todos los individuos de la población encuentran la misma predisposición a padecer este trastorno. Existen mecanismos epigenéticos que bajo situaciones normales previenen esta enfermedad.

Ante un estímulo como el estrés, se ven afectados.

La exposición a ciertos niveles de estrés, no solo influye en la vulnerabilidad de la persona. La capacidad de recuperación que ante estas situaciones se vería afectada en función de las alteraciones epigenéticas que sufran.

Actualmente también se especula sobre la posibilidad de la heredabilidad de estas modificaciones en el epigenoma. En el estudio elaborado con ratas, se comprobó que madres expuestas a niveles de estrés muy altos descuidaban a sus crías, las cuales crecían en un ambiente más difícil para un desarrollo normal.

Siendo adultas, estas crías se comportaban como las madres, aun sin haber estado expuestas a un estrés crónico.

El epigenoma es una estructura que mantiene cierto misterio.

Siguen siendo muchas las incógnitas que permanecen presentes. Aunque los factores ambientales siguen siendo muy importante para determinar nuestro propio comportamiento.

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